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El agujero negro del centro de la galaxia M87, en la primera foto sacada a un objeto de este tipo hace cinco años. Telescopio Horizonte de sucesos
¿Qué es un agujero negro? ¿Cuántos tipos hay? ¿Cuál es el más grande?
Ciencia | Astronomía

¿Qué es un agujero negro? ¿Cuántos tipos hay? ¿Cuál es el más grande?

El agujero negro del centro de la Vía Láctea tiene un diámetro equivalente a 30 veces la distancia de la Tierra a la Luna, y no es uno de los más grandes

Luis Alfonso Gámez

Jueves, 12 de mayo 2022

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La posible existencia de un objeto del tipo de un agujero negro fue propuesta por el geólogo y clérigo inglés John Michell en 1784 en la revista 'Philosophical Transactions of the Royal Society of London', donde lo bautizó 'estrella oscura'. La existencia de los agujeros negros, que se llaman así desde principios de los años 60, fue predicha por Albert Einstein en 1915. El primero lo fotografió el Telescopio Horizonte de Sucesos (EHT) en 2017: es un monstruo de 6.500 millones de masas solares que está en el centro de una galaxia a 53 millones de años luz. Hoy se ha presentado la primera foto de Sagitario A*, el del centro de la Vía Láctea, a solo 27.000 años luz.

¿Qué es un agujero negro?

Es una región con muchísima materia comprimida en un espacio muy pequeño, lo que genera una gravedad tan intensa que nada, ni siquiera la luz, puede escapar. De ahí lo de 'negro'. Un objeto así succiona toda la materia y la energía que le rodea, que parece desaparecer en su interior. De ahí lo de 'agujero'.

¿Cómo se forma un agujero negro?

Al final de su vida, tras quemar todo su combustible, algunas estrellas explotan como supernovas, colapsan y empiezan a succionar la materia y la energía de su entorno. Cuanto más comen, más engordan los agujeros negros.

Recreación artística de un agujero negro devorando una estrella.
Recreación artística de un agujero negro devorando una estrella. ESO

¿Cuántos tipos de agujeros negros hay?

Dos: los estelares –de hasta decenas de masas solares– y los supermasivos como Sagitario A*. Los astrofísicos creen que, si no todas, muchas galaxias tienen en su centro un agujero negro supermasivo.

¿Cuál es el más grande conocido?

TON 618, con 66.000 millones de masas solares. Se encuentra en el centro de una galaxia a 10.400 millones de años luz de nosotros. Es una esfera de 390.000 millones de kilómetros, 2.600 veces la distancia que separa la Tierra del Sol o 43 la que separa Neptuno del Sol.

¿Dónde está Sagitario A*?

En el centro de la Vía Láctea, nuestra galaxia, a unos 27.000 años luz en dirección a la constelación de Sagitario. La Vía Láctea tiene unos 106.000 años luz de diámetro y entre 100.000 y 400.000 millones de estrellas. Nosotros estamos a medio camino entre el centro y el borde de la galaxia, en el llamado Brazo de Orión. El Sol completa una órbita alrededor del centro de la Vía Láctea cada 240 millones de años.

¿Cómo de grande es Sagitario A*?

Los estudios más reciente apuntan a que tiene 4 millones de masas solares y un diámetro de 12 millones de kilómetros, 30 veces la distancia de la Tierra a la Luna. El primer agujero negro que se fotografió, M87, es 1.600 veces más masivo, con 6.500 millones de masas solares.

Los ocho observatorios que, en red, forman el Telescopio Horizonte de Sucesos.
Los ocho observatorios que, en red, forman el Telescopio Horizonte de Sucesos. NRAO / AUI / NSF

¿Qué es el horizonte de sucesos?

Es el límite entre el espacio y el interior de un agujero negro. Todo lo que cruza esa frontera parece desaparecer y nunca podrá escapar del agujero negro.

¿Qué es el Telescopio Horizonte de Sucesos (EHT)?

Una colaboración internacional que nació en 2015 con el objetivo de obtener las primeras imágenes directas de agujeros negros. Como estos objetos no emiten luz, el objetivo es obtener imágenes del horizonte de sucesos, el límite del agujero negro. Esto se consigue mediante el llamado Telescopio Horizonte de Sucesos (EHT), un gran observatorio virtual formado por ocho radiotelescopios repartidos por todo el mundo –Chile (2), Estados Unidos (3), México, la Antártida y España– combinados para funcionar como si fueran uno del tamaño de la Tierra. La resolución del EHT permitiría leer desde París un periódico abierto en Nueva York. El radiotelescopio español de la red es el Observatorio IRAM Pico Veleta, ubicado en Sierra Nevada (Granada) a 2.850 metros de altura.

¿Cuántos científicos trabajan en el EHT?

Más de 350 investigadores de todo el mundo. Trece instituciones constituyen el núcleo central de la colaboración, en la que participan científicos de más de cien instituciones de América, Europa, África y Asia.

Guía realizada a partir de información facilitada por el consorcio EHT.

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