Controles en el aeropuerto de Johannesburgo. / reuters

Por qué puede ser peligrosa la nueva variante sudafricana

La variante cuenta con un número «extremadamente elevado» de mutaciones que pueden convertirla en más contagiosa y con escape vacunal

Álvaro Soto
ÁLVARO SOTO Madrid

Una nueva variante del virus de la covid-19 ha puesto en alerta al mundo. Detectada primero en Sudáfrica y extendida ya a cinco países vecinos, la variante B.1.1.529 tiene un número «extremadamente elevado» de mutaciones que pueden convertirla en más contagiosa y reducir el efecto de las vacunas sobre ella.

¿Qué se sabe ahora?

Por el momento, parece la causante de la explosión de casos en Sudáfrica, que ha multiplicado por diez el número de contagios en el último mes. «Podemos ver que tiene un potencial muy alto de propagación», aseguró el virólogo Tulio de Oliveira, que trabaja en Universidad de Kwazulu-Natal de Sudáfrica, donde descubrió la anterior variante vinculada a ese país.

¿Cuántas mutaciones tiene?

El virólogo español Estanislao Nistal incide en esa idea. «Por lo que sabemos, la variante tiene un número muy grande de mutaciones, alrededor de 50, de las que 30 se encuentran en la proteína 'spike' y 10 en el receptor, que es donde funcionan las vacunas. Por eso, existe el riesgo de que esta variante tenga un escape vacunal alto», señala Nistal. Estas variantes son muchas más que Beta y Delta combinadas. Algunas de estas variantes son las K417N, N440K, G446S, S477N, T478K, E484A, Q493K, G496S, Q498R, N501Y y Y505H.

¿Cuántos casos se han detectado?

La preocupación se extiende y la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha convocado este viernes una reunión de urgencia para detectar si «debe ser designada como variante de interés o variante preocupante». La doctora Maria Van Kerkhove, epidemióloga jefe de la OMS, subraya que no hay muchos datos sober la nueva variante porque apenas existen «menos de 100 secuencias genómicas completas disponibles». «Tardaremos unas semanas en comprender qué impacto tiene esta variante. Hay mucho trabajo en marcha. Es una variante que se está monitorizando. Discutiremos si se convertirá en una variante de interés o de preocupación y, si es así, le daremos un nombre griego, pero es algo que hay que vigilar», ha apuntado Van Kerkhove.

¿Dónde se ha detectado?

Namibia, Lesoto, Suazilandia, Zimbabue y Botsuana, además de Sudáfrica, han detectado casos en los últimos días y este mismo viernes, Israel ha anunciado que ha hallado otro positivo. «La variante descubierta en los Estados del sur de África ha sido identificada en Israel. Se trata de una persona que vino de Malaui», informó el Ministerio de Salud de este país.

¿Funcionarán las vacunas?

El laboratorio alemán BioNTech ha asegurado que se ha iniciado estudios urgentes para comprobar la eficacia de su vacuna contra la nueva variante. «Esperamos más datos de las pruebas de laboratorio en dos semanas como máximo. »Estos datos proporcionarán más información sobre si B.1.1.529 podría ser una variante que podría requerir un ajuste de nuestra vacuna si la variante se extiende globalmente«, ha indicado un portavoz de la compañía.

¿Habrá más variantes?

La aparición de nuevas variantes era una opción sobre la que habían advertido los expertos, principalmente tras el inicio de la campaña de vacunación en los países occidentales. Los científicos avisaron de que si las vacunas no llegaban a todo el mundo, se multiplicarían las posibilidades de que el virus mutara.