Los nuevos premios Nobel de Física buscan exoplanetas desde Canarias

09/10/2019

Michel Mayor y Didier Queloz, galardonados ayer por la academia sueca junto a James Peebles, crearon un instrumento que está en dos telescopios de La Palma para rastrear astros como la Tierra

Los astrónomos suizos Michel Mayor y Didier Queloz, premiados este martes con el Nobel de Física junto al físico canadiense James Peebles, lograron con sus descubrimientos que buscar exoplanetas no fuera ciencia ficción, sino ciencia real. El Observatorio del Roque de Los Muchachos en La Palma, junto con el de La Silla, en Chile, alberga los instrumentos gracias a los que han podido llevar a cabo sus observaciones y hallazgos y, en definitiva, los que les han valido el Premio Nobel.

Mayor y Queloz idearon y desarrollaron una técnica llamada velocidad radial –basada en el efecto doppler para detectar objetos indirectamente– que consiste en medir en la luz de la estrella la huella de los cambios causados en su movimiento por la atracción gravitatoria entre planeta y estrella. Con este método se han descubiertos la mayoría de los planetas extrasolares que están catalogados.

En 1995 descubrieron el primer planeta fuera del Sistema Solar orbitando una estrella de tipo solar (51 Pegasi b), que, según ha manifestado Queloz, abrió «una nueva ventana al universo».

Mayor y Queloz participan directamente en la construcción del buscador de planetas de alta velocidad radial de alta precisión Harps (acrónimo de Hight Accuracy Radial Velocity Plantet Search), el instrumento del que hay dos versiones funcionando, una en el Telescopio Nazionale Galileo (TNG), del Roque de Los Muchachos, y otra en Chile, en el telescopio ESO. La tercera versión de Harps se instalará también en La Palma, en el Telescopio Isaac Newton (INT).

El diseño de Harps3 está basado en el espectrógrafo Harps del telescopio ESO de 3,6 metros y en Harps-North del TNG y se está construyendo en el INT como parte del Terra Hunting Experiment, un futuro programa de medición de velocidad radial de 10 años para descubrir exoplanetas similares a la Tierra.

El director del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), Rafael Rebolo, se mostró este martes «muy contento» de que el premio Nobel de Física recayera este año en Michel Mayor y Didier Queloz, con los que ha colaborado y con los que comparte amistad, dijo, y en James Peebles, reconocido por sus «descubrimientos teóricos en cosmología física» y por la descripción estadística de la estructura del universo.

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