Científicos españoles confirman la existencia del exoplaneta Próxima b con una precisión sin precedentes

26/05/2020

El planeta fue descubierto hace cuatro años orbitando la estrella más cercana al Sol, Próxima Centauri

Un equipo internacional, liderado por investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y en el que participan investigadores del Centro de Astrobiología (CAB) del Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial 'Esteban Terradas' (INTA-CSIC), ha confirmado la presencia del planeta extrasolar más cercano a la Tierra, Próxima b, con una precisión sin precedentes.

La confirmación se ha llevado a cabo utilizando medidas de velocidad radial realizadas con el nuevo instrumento ESPRESSO, el espectrógrafo más preciso construido hasta la fecha, instalado en el Very Large Telescope (VLT), situado en el observatorio de Cerro Paranal de Chile y perteneciente al European Southern Observatory (ESO).

El estudio, liderado por el investigador del IAC Alejandro Suárez Mascareño, presenta evidencia rotunda de la presencia del planeta Próxima b, descubierto hace cuatro años orbitando la estrella más cercana al Sol, Próxima Centauri.

Entonces, un equipo liderado por el investigador Guillem Anglada-Escudé midió una perturbación en la velocidad radial de la estrella de poco más de 1 metro por segundo, cerca del límite de la precisión de los instrumentos del momento. Se trataba de un candidato a exoplaneta de masa similar a la Tierra y situado en la zona de habitabilidad de su estrella.

ESPRESSO ha obtenido medidas de velocidad radial en la estrella Próxima Centauri con una precisión de 30 cm/s, cuatro veces mejores que las obtenidas con HARPS, el instrumento usado para el descubrimiento. Combinando esta precisión con la cantidad de fotones que puede colectar el VLT, en el que está instalado, se abre la puerta a descubrir la población de planetas terrestres (incluso de masa muy inferior a la Tierra) en las estrellas del vecindario solar.

"ESPRESSO ha demostrado que puede llegar más allá de lo que ningún espectrógrafo había llegado antes --comenta Alejandro Suárez Mascareño, primer autor de la publicación--. Se abre un nuevo escenario. Hasta ahora habíamos estado limitados a descubrir planetas de varias masas terrestres o, como mucho, alrededor de una masa terrestre en estrellas frías. Con ESPRESSO esta limitación desaparece".

La precisión de ESPRESSO ha requerido un importante esfuerzo de ingeniería por parte del consorcio internacional que lo ha hecho posible, involucrando instituciones como la Universidad de Ginebra (Suiza), el Instituto de Astrofísica y Ciencias del Espacio (Portugal), el Instituto Nacional de Astrofísica (Italia) y el European Southern Observatory (ESO).

En el IAC, una de las instituciones codirectoras del proyecto, se han desarrollado varios de los componentes opto-mecánicos clave del espectrógrafo. Las nuevas observaciones posibilitan una detección mucho más clara y rápida que la originalmente publicada, refinan el conocimiento de los parámetros físicos del planeta y descartan que el origen de la señal pudiese estar causado por efectos estelares o efectos sistemáticos de los instrumentos de la pasada generación.

"Confirmar Próxima b era una tarea importante --explica Jonay González Hernández, investigador del IAC y coautor del trabajo--. Se trata de uno de los planetas más interesantes conocidos en el vecindario solar. Su masa, similar a la de la Tierra, la posibilidad de que pueda albergar vida y su cercanía, lo convierten en uno de los candidatos ideales para la búsqueda de biomarcadores usando instrumentación y telescopios de próxima generación, como el espectrógrafo HIRES, para el futuro telescopio de 39 metros ELT, en cuya construcción participa el IAC".

Por su parte, Jorge Lillo Box, investigador del CAB y coautor del estudio, señala que aunque ESPRESSO ha confirmado que la estrella más cercana a nuestro sistema planetario tiene un planeta de características similares a la Tierra en la zona habitable de su estrella, "este es solo el punto de partida". "Comprender las implicaciones astrobiológicas de este hallazgo requerirá nuevas observaciones con ESPRESSO y otros instrumentos, tanto desde tierra como desde el espacio", concluye.

Acompañando a Próxima b, el equipo encontró también indicios de una segunda señal en los datos cuya causa no ha podido establecerse de forma definitiva. "En caso de tratarse de la señal de un planeta, podría tener una masa inferior a un tercio de la masa de la Tierra", explica Rafael Rebolo, director del IAC y codirector del proyecto ESPRESSO.

Los resultados de este trabajo contribuyen a esclarecer las condiciones del sistema planetario más cercano a la Tierra y han sido aceptados para su publicación en la revista 'Astronomy & Astrophysics'.