Meteoritos revelan la seca historia del clima de Marte

11/01/2018

Observar los gases atrapados en meteoritos de origen marcianos, permite establecer el tiempo y la efectividad de los procesos de escape atmosférico que han dado forma al clima de Marte.

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Es la conclusión de un estudio publicado en 'Earth and Planetary Science Letters' por el cosmoquímico del Lawrence Livermore National Laboratory (LLNL) Bill Cassata.

Cassata analizó el gas xenón de la atmósfera marciana (Xe) en dos antiguos meteoritos marcianos, ALH 84001 y NWA 7034. Los datos indican que a principios de la historia marciana había una concentración suficiente de hidrógeno atmosférico para Xe fraccionado en masa (isótopos ligeros eliminados selectivamente) a través de un proceso conocido como escape hidrodinámico.

Sin embargo, las mediciones sugieren que este proceso culminó dentro de unos cientos de millones de años de formación planetaria (hace más de 4.000 millones de años), y desde entonces ha habido pocos cambios en la composición isotópica atmosférica de Xe.

Esto difiere significativamente de la Tierra, donde el fraccionamiento isotópico de Xe fue un proceso gradual que se produjo a lo largo de gran parte de la historia planetaria, lo que indica que la dinámica atmosférica en los dos planetas divergía temprano en la historia del sistema solar.

El hecho de que el fraccionamiento del Xe en Marte cesó hace más de 4.000 millones de años sugiere que, en Marte, el flujo de escape de hidrógeno no excedió el umbral requerido para fraccionar continuamente el Xe atmosférico, como lo hizo en la Tierra, potencialmente porque Marte no tuvo suficiente agua atmosférica disponible para generar hidrógeno atmosférico mediante fotodisociación.

"Estos datos sugieren que el agua líquida puede no haber sido abundante en la superficie marciana desde unos cientos de millones de años después de la formación planetaria, y por lo tanto Marte pudo haber sido un planeta frío y seco durante la mayor parte de su historia", dijo Cassata.