Científicos revelan una nueva y prometedora vacuna contra el VIH

27/11/2018

Una nueva vacuna candidata contra el VIH desarrollada por el Scripps Research Institute (Estados Unidos) ha superado los obstáculos técnicos que impidieron anteriores vacunas, y ha conseguido estimular una potente respuesta de anticuerpos contra el VIH en pruebas con animales.

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La nueva estrategia, descrita en un artículo en la revista 'Science Advances', se basa en la proteína de la envoltura del VIH, Env. Esta compleja molécula que cambia de forma ha sido notoriamente difícil de producir en vacunas de una manera que induce una inmunidad útil al VIH. Sin embargo, estos científicos han encontrado un método simple para estabilizar las proteínas Env en la forma deseada incluso para diversas cepas del VIH.

Montadas sobre partículas similares a virus para imitar a un virus completo, las proteínas Env estabilizadas provocaron respuestas de anticuerpos anti-VIH robustas en ratones y conejos. Las vacunas candidatas basadas en esta estrategia ahora se están probando en monos. "Vemos este nuevo enfoque como una solución general a los problemas de larga data del diseño de la vacuna contra el VIH", señala el investigador principal, Jiang Zhu, profesor asociado en el Departamento de Biología Estructural y de Computación Integrativa en Scripps Research.

Las copias de Env estudian la superficie del VIH. Su función principal es agarrar las células huésped y penetrar en ellas para iniciar la infección. Dado que Env desempeña este papel crucial en la infección, y es la estructura viral con mayor exposición al sistema inmunológico de un huésped infectado, ha sido el principal objetivo de los esfuerzos de vacunación contra el VIH.

La idea ha sido inocular a las personas con toda la proteína Env o sus subunidades para estimular la producción de anticuerpos que se unen a Env, con la esperanza de que estos anticuerpos eviten que el VIH infecte las células huésped en futuras exposiciones al virus.

Muchos investigadores creen que una vacuna contra el VIH puede funcionar si presenta proteínas Env al sistema inmunológico de una manera que se parece mucho a la forma de Env en un virus real antes de que haya infectado una célula, pero presentar Env correctamente ha sido un gran desafío.

"Esta es la primera vez que una vacuna candidata contra el VIH induce este tipo deseado de respuesta de anticuerpos en ratones", señala Zhu. De manera similar, se obtuvieron resultados sin precedentes en conejos, lo que demuestra que el enfoque basado en nanopartículas es claramente superior al uso de proteínas Env aisladas: produce una respuesta significativamente más fuerte y lo hace mucho más rápidamente.

Ahora, se están realizando más pruebas en 24 monos en el Centro Nacional de Primates Southwest de Estados, patrocinado por los Institutos Nacionales de la Salud en San Antonio, Texas.