La lluvia de Gemínidas regala dos noches para contar estrellas fugaces

14/12/2018

El evento astronómico más espectacular del año comenzó anoche pero será este viernes cuando se espera que caigan más meteoros. Los mejores lugares de observación son las cumbres sin iluminación

Las Perseidas tienen la fama, pero las Gemínidas son «la lluvia de estrellas más intensa del año», un evento «absolutamente espectacular» que ya se pudo comenzar a disfrutar anoche pero que hoy tendrá su momento máximo. Miquel Serra-Ricart, investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y administrador del Observatorio del Teide, no duda en calificar de «espectacular» la entrada en la atmósfera los meteoroides que proyecta, no un cometa, como suele ser habitual, sino el asteroide Faetón.

Pero su origen, explica Miquel Serra-Ricart, no es lo que hace que estas estrellas fugaces sean más visibles que, por ejemplo las Perseidas: es «la velocidad de entrada» en la atmósfera. Las Perseidas entran «a toda velocidad», a unos 50 o 60 kilómetros por segundo, pero las Gemínidas son «mucho más lentas» y da tiempo, dice el astrónomo, «a verlas muy bien». Su color verdoso es perfectamente visible y hasta se puede observar como la cabeza del meteoroide se fragmenta al alcanzar la atmósfera. Pero, además, este año la luna se ha aliado con los cazadores de estrellas fugaces porque estos días está en fase creciente casi nueva y la bóveda celeste estará hasta mañana bastante oscura, con lo que la lluvia de estrellas será perfectamente visible en lugares despejados y con poca luz artificial.

Contadores. El Instituto de Astrofísica de Canarias participa ya desde la lluvia de Perseidas, y ahora se repite, en un proyecto que coordina la Universidad Politécnica de Madrid consistente en contar las estrellas que caen. Contar estrellas, dice Serra-Ricart, además de una actividad de la que muchos disfrutan por el mero hecho de hacerlo, es «importante para la ciencia».

Saber cuántas estrellas fugaces entran en la atmósfera en un determinado tiempo permitirá conocer «cuantas partículas ha lanzado a su órbita el asteroide, su fragmentación y, en definitiva, permitirá conocer mejor, en este caso, el asteroide Faetón». Pero, además, conociendo la densidad de partículas que eyecta, los astrónomos pueden saber si los modelos que utilizan para saber cuándo será el momento máximo del evento «son buenos».

El proyecto de ciencia ciudadana Contadores de Estrellas es un iniciativa financiada por la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología (Fecyt), cuenta con una guía para que cualquiera pueda contar estrellas, apoyándose en aplicaciones móviles y utilizando el material didáctico elaborado por el proyecto y disponibles en la web contadoresdeestrellas.org. Los aficionados disfrutarán del evento y participarán en la investigación que se realiza, registrando sus observaciones visuales de manera rigurosa, pero sencilla y atractiva.

Además pueden participar en un concurso cuyo premio es un viaje para que dos personas disfruten de las Líridas 2019 desde el Observatorio del Teide.